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¿Dónde están los turistas chinos?

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Pekín/Bangkok (EFE).- Solos o en grupos, los turistas chinos eran omnipresentes hace cinco años. La potencia asiática era la mayor fuente de vacacionistas e ingresos del turismo global, un liderazgo que acabó con la covid-19 y que aún no ha vuelto, con alrededor de la mitad de viajes en 2023 respecto a 2019.

Jenny Zhuang, ejecutiva de 53 años, comenzó a viajar hace dos décadas, recorriendo países africanos, del sudeste asiático o Reino Unido en grupos organizados -una de las características del “boom” del turismo chino-, pero dejó de hacerlo tras la pandemia.

“Siento que no es seguro viajar al extranjero. Ahora, cuando me encuentro con amigos de fuera, tengo que considerar si tienen el virus y también me preocupa la seguridad”, comenta a EFE la ejecutiva.

Pandemia y ralentización económica

La pandemia y el cierre de fronteras impuesto por China, que no levantó hasta finales de 2022, paralizaron los desplazamientos desde y hacia la segunda economía mundial de forma radical.

TURISTAS CHINOS
Varios miembros de la etnia masai, reciben a los turistas chinos. EFE/DANIEL IRUNGU

Mientras en 2019 se registraron 156 millones de viajes desde China al extranjero y sus turistas gastaron 254.000 millones de dólares (un 14 % del total de los desembolsos entonces del turismo mundial), consolidándose una tendencia creciente desde 2011, los desplazamientos cayeron casi un 90 % al año siguiente con la crisis sanitaria, según la Organización Mundial del Turismo (OMT).

Las cifras no remontaron hasta 2023, una vez se reabrieron las fronteras, con unos 87 millones de viajes desde China ese año, apenas algo más de la mitad que las visitas en 2019, de acuerdo con el Instituto de Investigaciones de Turismo de China.

Al margen del impacto de los tres años de confinamientos en la psique china, los analistas contemplan varias causas detrás de un mayor conservadurismo en el gasto, entre ellas los riesgos de deflación, una crisis inmobiliaria que no ha tocado fondo y la falta de confianza dentro del sector privado doméstico.

Año Nuevo Lunar: ocasión para viajar

Las ganas de viajar de los ciudadanos chinos se enfrentan estos días a una prueba de fuego: el Año Nuevo Lunar (10-17 de febrero), la festividad más importante del país, si bien tiende a aprovecharse para regresar al lugar de origen.

TURISTAS CHINOS
Un grupo de turistas se fotografían en el parque Merlion, con la Singapore Flyer (i) y el Marina Bay Sands Casino (d) de fondo, en Singapur. EFE/How Hwee Young

El diario oficialista Global Times augura victorioso que el turismo experimentará este Año Nuevo Lunar “el mejor momento de los últimos cinco años”, vaticinando una vuelta a las cifras de 2019, con especial repercusión en Tailandia y Singapur, dos de los destinos preferidos de los chinos.

Pero desde Tailandia, el país más visitado por oriundos de China antes de la pandemia, no se ve tan claro.

“Aunque se espera un aumento en enclaves turísticos populares como Bangkok, Chiang Mai y Phuket, es improbable que se alcancen los niveles de antes”, afirma a EFE Michael Marshall, director de S Hotels & Resorts.

La Autoridad de Turismo de Tailandia (TAT) asegura a EFE que espera recibir unos 177.000 visitantes chinos durante este periodo vacacional y un total de 8 millones en 2024 (por debajo de los 11 millones de 2019), de modo que se embolsará este año 197.000 millones de baht (cerca de 5.500 millones de dólares de EE.UU.).

TURISTAS CHINOS
Un grupo de turistas chinos en Toledo. EFE/Ismael Herrero

Una cifra abultada pero que es apenas un tercio del dispendio de los turistas chinos en el país turístico asiático por excelencia en 2019, cuando se dejaron en total 543.707 millones de baht (unos 15.000 millones de dólares estadounidenses), según TAT.

“El optimismo cauto se debe a factores como las incertidumbres económicas y la evolución del panorama de viajes”, añade Marshall.

Otros destinos y nuevo perfil del viajero chino

Aunque los destinos asiáticos siguen entre los favoritos de los chinos, con países como Tailandia, Malasia y Singapur incentivando las visitas con visados flexibles, las rutas aéreas y los intereses geopolíticos apuntan hacia nuevas direcciones.

Las aerolíneas de EE.UU. y la Unión Europea lo tienen más difícil para conectar con Asia al evitar sobrevolar Rusia por la guerra en Ucrania, y solo alrededor del 57 % de turistas chinos entrevistados pretende viajar a Europa en 2024, en contraste con el 71 % de 2023, según la Comisión Europea de Viajes.

Por su parte, Pekín ha lanzado un plan para fomentar el turismo doméstico y los desplazamientos a países “amigos” como Arabia Saudí y Catar -con Oriente Medio clave en la Nueva Ruta de la Seda, el programa de infraestructuras estrella de Pekín- y las mejores conexiones y el lujo como grandes atractivos.

Pero no solo los destinos parecen variar: el perfil del turista chino también. Según el Instituto de Investigaciones de Turismo del país, frente al éxito prepandémico de los grupos -que Pekín volvió a permitir el pasado agosto-, los viajeros autónomos “altamente educados” y de edades entre los 22 y los 41 años son la nueva norma.

Pese a todo, el Consejo Mundial del Turismo prevé que China recuperará el liderazgo como emisor de viajeros en 2025 -ahora arrebatado por EE.UU.-, si bien se desconoce si su volumen de gastos se igualará al prepandémico, tras haber restado unos 129.000 millones de dólares a las arcas del turismo mundial estos años.

De momento, Zhuang opta por recorrer su país, en el que destinos como la gélida Harbin y la tropical Hainan causan furor: “se han hecho famosas y quiero visitarlas”, concluye.

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